Az olimpiának eredetileg egyetlen szimbóluma volt, az olimpiai ötkarika. Az ötlet, hogy más is legyen emellett, az 1960-as évek végén vetődött fel. Egy olyan kabalára gondoltak, mely lehet személy, állat vagy akár egy fiktív figura is. A lényeg, hogy a vendéglátó ország kulturális jellemzőit tükrözze. A kabalák azzal a céllal készültek, hogy megalapozzák és népszerűsítsék az olimpia szellemiségét. Azt, hogy melyik alkalomra milyen figura készül, a rendező állam dönti el. Ez általában szavazás útján dől el.
A kabalákat leggyakrabban profi designerek tervezik meg, de minden esetben figyelembe veszik a közvéleményt is.